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连线:Facebook Paper颠覆移动应用开发方式

  导语:美国《连线》杂志网络版周四刊登题为《Facebook Paper彻底改变移动应用开发方式》(Paper Has Forever Changed the Way We Build Mobile Apps)的评论文章称,由于Facebook Paper新闻阅读应用整合了很多复杂的图形效果和动画,因此为了简化设计流程,该公司专门设计了很多开发工具。这些工具及其背后的理念,有可能彻底改变移动应用开发方式。

  麦克·马塔斯(Mike Matas)坐在Facebook最大的一间办公室的L形沙发上,他手里的iPhone通过一根长长的数据线连接到Mac笔记本上。这是一个午后,他周围聚拢了好几位Facebook的同事,包括主管新品开发的克里斯·考克斯(Chris Cox)——身为马克·扎克伯格(Mark Zuckerberg)的左膀右臂,他在这家社交网络巨头中的地位举足轻重。

  这间办公室是考克斯的,但他经常在里面举行这样的会议。这一次,马塔斯准备展示他当天早晨取得的一项成果,而背后的想法则是前一天晚上刚刚酝酿出来的。在众人瞩目下,马塔斯在iPhone上点击了几下,打开了尼亚加拉大瀑布的一张数码照片。图片放大到瀑布的核心位置,展现出锐利的细节信息,然后,它来回倾斜了几下手机,便可浏览这张高清照片的其他部位,就像在虚拟世界或3D游戏中徜徉一般。

  Facebook Paper的“倾斜探索”图片浏览功能就此诞生。Facebook Paper虽然只是一款新闻阅读应用,但从很多方面来看,它却重新定义了移动应用的开发模式。“大家的下巴都掉下来了。”当时参加会议的迈克尔·雷克豪(Michael Reckhow)说,“从所有人的眼睛里,你都能看出同一句话:‘他刚刚干了什么?’”

  更令人吃惊的是,马塔斯并非软件工程师,他对编写iPhone应用所必须的Objective-C一窍不通,甚至根本不懂任何编程语言。然而,他只用了几个小时,就开发出了这样一款连经验丰富的工程师都目瞪口呆的原型产品。

  这种神奇的魔力源自一款名叫Origami的全新设计工具,有了它,马塔斯才得以在无需编写任何一行程序代码的情况下,用极短的时间开发出这样一款移动应用原型产品。Origami是马塔斯与其他Facebook员工一起合作设计的,其基础模板是苹果公司的一款电脑图形程序。虽然用于开发原型应用的工具并不少见,但在使用Origami时,感觉就像在使用真正的应用一样,而且可以直接在手机上运行——尽管这部手机还必须与高性能的PC相连。正因如此,马塔斯当时才用了一根长长的数据线连接到Mac上。

  事实上,Paper的多数组件和功能都是通过这种方式开发的。马塔斯和Facebook的其他设计师使用Origami制作出了各种各样十分完善的原型产品,然后交给软件工程师来进一步加工,最终面向市面上的各种手机发布正式产品。

  可以说,Facebook Paper团队已经改变了移动应用的开发模式,而图片浏览器的诞生则是其中突出例子。值得一提的是,这个团队虽然位于Facebook内部,但其运方式却与普通的创业公司别无二致。

  不过,Origami只是他们用于开发Paper程序的工具之一。而为了践行扎克伯格“让世界更开放,连接更通畅”的使命,Facebook与整个世界分享了这些工具。该公司已经开放了Origami等部分工具的源代码,而且计划分享更多信息。

  上月初发布的Paper至今仍未在Facebook用户中广泛普及,但该公司还有着更高的目标,那就是在整个移动领域普及这种抓人眼球的设计——用动作和手势来操作一个酷似网络游戏的界面。

  这些措施的目的是在Facebook的内部和外部同时加强移动软件开发的艺术性与科学性,近年来,这已经成为整个硅谷,乃至整个科技行业整体趋势的一部分。世界各地的网络公司和独立开发者现在都会定期开放各种开发工具的源代码,并讨论它们的使用方式,有的甚至涉及到最新的产品和服务。他们分享的范围多种多样,从移动开发工具到数据中心清理软件,范围可谓包罗万象。通过这种方式,技术进步的速度得以加快。

  Facebook成为这股运动的引领者,不仅是因为扎克伯格崇尚开源,还因为Facebook与谷歌和Twitter等企业一样,拥有足够的能力和财力来聘请当今世界上最优秀的工程师和设计师。

  马塔斯可谓年少得志,他19岁时就用一套名为Omni Group的软件开发了多款Mac应用,高中还没毕业就成立了自己的创业公司,后来被苹果公司招募。在那里,他参与了iPhone、iPad和Mac的用户界面设计工作。到23岁时,他又与另外一名苹果前工程师吉盟·辛特里斯(Kimon Tsinteris)共同成立了一家名叫Push Pop Press的公司。2011年,该公司被Facebook收购,他也随之一同加盟这家社交网络巨头。

  Push Pop提供一项服务,可以帮助作家和出版商针对iPhone和iPad等设备制作互动电子书。但在被Facebook收购后,马塔斯和他的团队却开始从事截然不同的任务:一款旨在大幅改变人们使用Facebook方式的移动应用。于是,Paper诞生了。这是一款融合了Facebook和电子杂志的工具,可以浏览Facebook的状态更新和照片,还可以查看网上的各种内容——有些是由Facebook的编辑手工选取的。

  从某种意义上讲,此举颇为古怪。它的目的不是代替现有的Facebook移动应用,而是提供另外一种方案——一款不必脱离数以亿计的用户早已熟悉的Facebook体验,便可探索新渠道的应用。“我们的想法是按照移动设备上的体验方式重新访问Facebook,几乎是一种彻底的改造。”斯科特·古德森(Scott Goodson)说。他是另外一位参与该项目的苹果公司前工程师,他当时身穿一件印有韦恩图的T恤,意思是说,“艺术”与“科学”的交集就是“奇迹”。

  这款新应用成了Facebook创意实验室支持的首个项目。这并非真正的实验室,甚至没有专门的团队,它其实是一种态度,一种可以带领公司向新的方向发展的项目模式。“创意实验室不是一个地方,不是一栋建筑,也不是一支团队。”雷克豪说。他之前曾经效力于微软和亚马逊,现在担任Paper产品经理。“它是一个项目符号,它表明:‘这是一个需要独立发展的项目,我们需要成长空间。’”

  Paper从很多方面体现出这种精神。一方面,雷克豪和他的团队正在开发一款全新的应用,而另一方面,他们也在制作新型设计和开发工具,以便将这些应用变成现实。要开发新应用,通常都要使用新工具。

  Origami便是其中之一。它的基础是苹果公司的Quartz Composer图形工具。Origami其实只是一种图形设计工具,马塔斯和其他设计师可以用成百上千的图形化widget和动画来创建应用原型。但这些图像却可以实现与真正的应用相同的效果,甚至可以实时接收智能手机生成的数据,例如,借助陀螺仪感知手机的运动方向。

  对马塔斯和他的团队来说,这款工具提供了一种前所未有的创作模式。不仅可以让设计师制作极其复杂的应用原型,还能随时调整这些原型。“你可以在设计过程中实时看到最终效果。”马塔斯说。

  他说,如果是在以前,想要看到创意的最终效果,就必须用软件代码编写出一个应用,或者让别人替你编写代码。这种模式并不理想,尤其是对马塔斯这种不懂编程的人来说。“使用传统编程语言时,就必须编写一堆代码,然后点击‘编译’,一分钟后,你才能看到自己开发的软件效果。”他说,“这就好比你学钢琴时必须首先按下几个琴键,按后点击‘编译’按钮,过一分钟才能听到演奏效果。”Origami改变了一切。

  “这就好比一边演奏一边听音乐。你可以创造一个反馈回路,从而实现即兴演奏。”马塔斯如此评价这款原型应用开发工具,“当你采用一种新的方法时,便可实时看到效果。”那款图片浏览器就是这样设计出来的:阿塔斯头天晚上在家里构思好了创意,第二天早晨花了几个小时就用Origami把原型做好了。“如果没有这样的工具,他肯定发明不出这么好的东西。”雷克豪说。

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